美国一直在这个问题上“装穷”,演技还相当好…

作者:库叔说 

来源:瞭望智库

最近,白云鄂博矿的稀土资源备受关注。

白云鄂博矿地处内蒙古自治区包头市,属于包头钢铁(集团)有限责任公司所有,是全球唯一一个同时包含17种稀土元素的矿。近日,该矿被爆出“60年一直被当成铁矿开采”。

多位专家表示,由于历史原因,对白云鄂博矿的开采比较粗放,铁矿石中所含的其他矿产资源,都随着选矿废渣、废水进入到尾矿库里,未被有效利用。

但也有熟悉稀土开采的相关人士表示,封存尾矿不等于白白浪费,在国家需要铁矿时优先采铁,在科技发展的今天采稀土,是非常合理的行为,不存在“稀土矿60多年被当铁矿挖”的问题。

“尾矿是不会自己长腿跑掉的,只要你妥善封存,它就一直在那,等待有需要的时候,或者技术允许的时候,再行发掘。”

一时间,我国稀土资源再受关注。

值得一提的是,自从中国2010年开始从国家层面严格控制稀土出口配额以来,美国和西方国家一直渲染中国管控稀土威胁到了很多国家。那么,中国稀土资源现状究竟如何,库叔今天就来讲一讲。


1

稀土这种资源有多牛?


我们先来搞清楚稀土的特点。

近十年来,稀土多次成为舆论热点,恐怕大多数人都认识到了稀土是我国拥有的宝贵财富。

稀土为什么这么珍贵?

稀土就是镧系元素和钪、钇共17种金属元素的总称。下图是一张普通的元素周期表,为使用方便,这种元素周期表其实是折叠过的,最底下两行元素原本是在IIA到IVB之间的位置上,在整个元素周期表中显得相当“另类”。底下两行元素中的第一行以及IIIB族的钪和钇就是传说中的稀土元素(蓝框内标出的元素)。

所有稀土元素都位于红框内,说明它们是过渡元素。电力革命前,除了锡和碳等少数几种元素外,人类在生产领域主要利用的就是过渡元素。而稀土元素还要更奇特一些,除了被单独列出来的钪、钇两种之外,其他稀土元素都属于物理化学性质比过渡元素更特殊的内过渡元素(黄框内标出的元素),表现出各具特色的奇异性质。

随着研究的深入,科学界还发现,少量内过渡金属单质或化合物添加到某些物质中能显著改变这些物质的性质,这也是稀土元素被称为“工业味精”的由来。

稀土元素的特性决定了其在工业上的应用十分广泛。

*钪被用于航空航天部件的轻质铝-钪合金,金属卤化物灯和汞蒸气灯中的添加剂,炼油厂中的放射性示踪剂;

图为航空航天器所用的铝-钪合金。

*钇被用于激光器、电视红色荧光粉、高温超导体、微波滤波器、高效荧光灯、火花塞、气罩、钢添加剂及癌症治疗;

*钐被用于稀土磁铁、激光发射、微波激射器、核反应堆的控制棒;

*铕被用于激光器、汞蒸气灯、荧光灯;

*钆、镝、铽都是制作磁致伸缩合金的重要构成,在计算机存储器和声纳中不可缺少。

除此之外,生活中也少不了稀土元素的身影。

*最常用到的稀土制品是钕、镨、镧,钕做成的强磁铁,它比铁的磁性强得多,能用在新能源汽车的电动机中;

*镨和钕掺杂在玻璃中能制成电焊工人用的焊接护目镜,这两种稀土元素能有效吸收电焊弧光中的有害波长并大大降低其亮度,使人能近距离操作电焊;

*镧添加在玻璃中能进一步增加玻璃的折射率,所以高级相机镜头中往往添加了镧。

 

稀土的神奇之处和广泛用途我们明白了,那为什么叫它“土”呢?

这也是因为内过渡元素的性质特殊,大多数稀土氧化物和高品质矿物看起来真的像普通泥土。在稀土刚被发现的年代,人类普遍利用的高品质金属矿物几乎都拥有金属光泽,而稀土氧化物土状的光泽显得十分奇怪,再加上稀土在地球上的同一个地方很难找到很多,所以被人们称之为“稀土”。

高纯稀土氧化物,是不是很像泥土?


2

美国热衷高估中国稀土储量?


2019年下半年以来,美国媒体大肆炒作中国“稀土储量占世界38%”等说法。

不得不说,我国在稀土加工方面优势明显,具有全球唯一的稀土全产业链,密切追踪稀土行业的英国研究公司Adamas Intelligence的数据显示,中国现在不仅出口而且也进口稀土矿进行加工,合计加工能力占全球的85%。

但中国稀土储量是否有美国媒体说得那么强势呢?

笔者认为,这种说法不可信,显然别有用心。

从数据来源讲,几乎所有关于中国稀土储量占世界之比的数据都来自美国地质调查局(USGS),它认为中国稀土储量为4400万吨,占全球储量的38%。

那么问题来了,虽然美国地质调查局是目前世界上最强大的地质调查机构,但他们怎么知道世界各国稀土储量?

难道各国政府允许他们搬着各种重型仪器甚至钻孔进行勘测吗?如果不用重型设备也不通过钻孔,美国地质调查局凭什么掌握世界各国的稀土储量情况。

要知道,很多国家至今仍没有条件对全国矿产资源进行地毯式地质调查,世界上也只有美国成规模披露其他国家的矿产情况。

退一万步来讲,即使美国比这些国家自己还了解地下埋着些什么,我们又怎么验证美国地质调查局的数据呢?

其实,美国地质调查局主要还是通过派出人员实地走访得出的结论。但这样的调查有个问题,就是对产量大的国家很不公平,而中国正是这样的国家。

对任何矿场而言,从勘探到开采初期以及从开采初期到开采稳定期这两个阶段,就其储量的估计会发生巨大变化。在勘探时,尽管有各种重型设备辅助,但对于关键点位还会进行钻孔验证,整个过程将持续数年。大部分勘探充其量也就是对靠近地表200米范围内的矿产储量有个比较充分的认识。地下500米的情况如何?2000米甚至更深呢?应该说,这一阶段对这种深度的矿产储量情况认识得并不充分。

因此,无论出于政策考虑还是出于科学的严谨,对外通报的矿产勘测储量都会比较保守。

正式开采后,储量比之前估计的增加几倍乃至十几倍都是正常的。

而随着开采的进行,地下作业面会很快下探,对地底的情况也会越来越清楚。更重要的是,开采带来的经济收益也会促使矿场拥有者更有动力采用类似于超长距离钻孔等高成本勘探手段摸清储量。因此,开采稳定后的估计储量可能达到刚开始所估计储量的几十倍甚至上百倍。

对于中国这样某些矿产产量较大的国家而言,很多矿场已到了开采稳定期,储量潜力已经不大,且因开采量巨大,参与者众多,所以也很难对储量数据进行保密。而有些国家矿产产量虽然不大,但很多矿场还没被开采,储量潜力巨大,只有少数科学家掌握一手勘探数据,对外公布的储量是否真实很难说得清。

这样我们就能看出,即便美国地质调查局没有伪造数据,单凭名义上的储量宣称“中国稀土储量占世界38%”本身就很有问题。

更何况,自美国政府渲染中国打“稀土牌”以来,美国地质调查局就一直与政府“一唱一和”,其所列数据的公信力值得玩味。


3

特朗普说“缺稀土”,真的么?


众所周知,美国和一般国家不一样。其所谓的“内政”、“民主”、“自由”和“大规模杀伤性武器”等字眼都和一般人的理解大相径庭,“缺稀土”这种说法也不例外。

自从中国2010年开始从国家层面严格控制稀土出口配额以来,美国和西方国家一直渲染中国管控稀土威胁到了很多国家。特朗普2019年还多次亲自渲染美国稀土供应有受制于中国的危险。

*6月11日,美国国务院公开“能源资源治理倡议”计划,通过分享技术及管理经验,帮助各国开发锂、钴、铜等矿产资源,以“减少全球对中国稀土进口的依赖”。

*6月21日,特朗普会见加拿大总理特鲁多,声称要就“关键矿物”开展双边合作。澳大利亚国防部长也很配合地在8月表示将与德国合作增产稀土和其他军用金属。

*7月11日,美国反华议员卢比奥提出建立“稀土垄断联盟”,允许外国投资者和美企一起组建稀土合资企业,规模不设上限。

*7月22日,特朗普告诉五角大楼,要找到更好的方法来采购一种用于特殊电机的稀土磁铁,他还警告称,如果美国没有足够的库存,国防将受到影响。特朗普担心一旦“中国限制稀土磁铁出口”,美国相关行业“预计无法提供相关产品产能”。

可以看出,特朗普和西方国家一直在稀土问题上“装穷”,演技还相当好。

稀土矿和钻石矿不一样,甚至和石油在地质分布上都有很大的区别。

钻石矿虽然普遍分布在全世界各地,但超过30分(重量单位)的钻石高度集中于少数矿场。石油资源虽没有钻石那么集中,但也比较集中,地大物博的中国就是石油资源相对比较匮乏的国家,除了领海之外只有东北、西北和华北少数地区有相对丰富的石油,而且石油的品质也不够高,开采成本不小。

而稀土中除了钷在地壳中含量特别稀少,全球不足1kg,主要通过人工核反应合成之外,其他稀土元素在地壳中都有比较广泛的分布。尤其是稀土中的铈,在地壳中的含量与铜相当,并不十分稀有。而其他稀土元素在地壳中的含量其实和钨差不多,大部分位于铅和银之间。

 

图为各元素在地壳中的相对比值<请注意这里是对数坐标>,蓝色标出的是稀土元素,Pb是铅,AG是银。

当然,太过分散的稀土资源没有利用价值,需要相对集中才行。如果说小国没有这样的条件,那么地域辽阔的国家几乎都有较多的稀土矿存在。

事实也证明了这一点,稀土矿储量较为丰富的国家并非只有中国,国土面积广大的国家如美国、俄罗斯、加拿大、巴西、印度、澳大利亚、南非等都有较多稀土资源。特朗普说“缺稀土”,缺的其实是高质又廉价,最好产量还不透明的稀土。


4

还想廉价买中国稀土?没门!


历史上,南非、美国、加拿大都曾是稀土的重要产地,而中国由于外部长期封锁,不能出口稀土进行换汇,因此在稀土供应上几乎没有影响力。

上世纪80年代中期,中国开始进入国际稀土市场。刚开始还比较有序,基本由国家统筹安排,但由于赣南和内蒙古很多稀土矿靠近地表,很快就在当地引发了盗挖风潮。于是,当地政府不得不放宽了稀土准入门槛,这一措施短期内有效解决了盗挖问题,但从长期看却加剧了稀土开采的无序性。

 

图为1950年-2000年世界稀土供应量。

上图为1950年-2000年世界稀土供应量变化表,从中我们可以看出,中国取代美国成为第一大稀土供应国并不是因为美国稀土枯竭。1990年后开始出现中国稀土产量一上升,美国产量就下降的现象。美国稀土产量是充足而又廉价的中国稀土供应抑制的结果。

可以想象,中国当时疯狂扩充稀土产能不仅导致企业间互相压价,而且还对环境造成了巨大破坏。

转折点发生在2008年前后,国际金融危机造成稀土需求量急剧下滑,大量稀土生产出来放在仓库中,这时历史上熟悉的一幕再次上演——很多企业不是抓紧去产能,或进行产业升级,而是扩大产能打“价格战”,局面一发不可收拾。

限制稀土产能第一次成为政府、民间和企业的共识。

好在否极泰来。

从2005年起中央和地方政府都加强了对稀土资源的管理,2009年更乘势明确提出了“暂停受理稀土矿矿业权的申请”,并采取限制稀土出口配额的措施。2010年为了抵消民间超采的影响,更是将这一配额下调了30%,基本遏制了中国稀土无序开采的情况。此外,2010年国土资源部发布《2010年钨矿锑矿和稀土矿开采总量控制指标的通知》,也将另一种重要金属矿藏——锡矿与稀土统一管理,避免了锡矿重蹈稀土覆辙。

经过有效治理,稀土价格开始回归正常。仅以2010年为例,氧化镨、氧化钕的出厂价就从2009年的6万元/吨—7万元/吨之间,涨到了18万元/吨以上。

尽管如此,中国稀土因劳动力相对便宜、稀土品质较高等因素,其价格并没有涨到特别离谱的水平,中国依然是世界第一稀土供应国。

因此,所谓的中国通过稀土“威胁美国”仅仅是指美国企业过去因价格原因放弃了稀土生产。

现在,美国稀土无论在价格还是工艺方面都和中国拉开了距离,美国一方面不愿放弃享受中国物美价廉的稀土,另一方面又不愿中国在出口额和定价上的话语权进一步增强。

但无论如何,过去以“泥土价”出口稀土只是特殊时期的特殊现象。

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