服务器芯片市场再迎新玩家:苹果芯片高管结盟挑战英特尔?

来源:内容由半导体行业观察

编译自「techcrunch」  「phoronix」、「fuse.wikichip」,谢谢。

如今,硅成为了新“黄金”,也是风投们的新宠儿。

这曾经是风险投资人的禁区,他们担心半导体开发领域的新进入者需要漫长的开发交付时间和高技术风险,但是现在它已经变成了企业和数据VC最热门的投资领域之一。像Graphcore这样的初创公司已经达到了独角兽的地位(一年前获得了2亿美元的D轮融资),而Groq则从Social Capital声名卓著的Chamath Palihapitiya等公司获得了 5200万美元的投资,而Cerebras从Benchmark等公司筹集了1.12亿美元的投资,同时它宣布已经产生了第一个万亿晶体管芯片。

如今,我们又有另一个出色的技术团队来掌舵,它是加利福尼亚州圣克拉拉市的一家名为NUVIA的初创公司。今天早上NUVIA宣布,它已经完成了由摩羯座投资集团(Capricorn Investment Group)、戴尔技术资本(Dell Technologies Capital)、梅菲尔德(Mayfield)和WRVI Capital共同牵头的5300万美元的A轮系列风险投资,此外,Nepenthe LLC也参与其中。

尽管该公司在今年年初才开始起步,但他们大约有60名员工,还有30名员工处于即将接受获取offer的阶段。换而言之,他们在到今年年底,员工有望突破100名员工。

产生这些转变的原因的是计算机行业的巨大转变。

过去几年,数据激增,并且据此扩展,数据中心需要存储所有这些信息,正如我们以指数方式扩大了对复杂机器学习算法的需求以解决所有这些问题一样。不幸的是,随着摩尔定律的放慢,计算能力的增长跟不上我们的需求。像英特尔这样的公司正在突破物理极限,我们当前的专业知识将继续提高计算密度,这为该领域的新进入者和新方法开辟了道路。

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底气:芯片领域的“梦之队”

NUVIA的故事分为两个部分。首先是公司创始人的故事,约翰·布鲁诺(John Bruno),马努·古拉蒂(Manu Gulati)和杰拉德·威廉姆斯三世(Gerard Williams III,他将担任首席执行官)。这三个人在苹果公司结识,并合作了很多年,在那里他们将各自的芯片技能集合在一起,共同领导各种计划,包括为iPhone和iPad提供动力的苹果公司A系列芯片。根据该公司的新闻声明,这些创始人在整个职业生涯中共使用了20种芯片,并且在硅方面的工作已获得100多项专利。

在Broadcom工作之后,古拉蒂于2009年加入苹果,担任微架构师(或SoC架构师),几个月后,威廉姆斯也加入了该团队。古拉蒂在一次采访中向我解释说:“所以我的工作就是将芯片组装在一起;几年后的2012年左右,布鲁诺从AMD离开,并加入了苹果公司。他的工作是交付IT产业中最重要的东西,即CPU。”

古拉蒂说,布鲁诺加入时,人们预计他将成为“硅谷人”,但他的作用迅速扩大,以更具战略性地思考iPhone和iPad的芯片组应交付给最终用户什么。“他真的进入了系统级内容和竞争分析的领域,分析我们如何与其他人竞争以及洞悉行业中正在发生的事情。”他说,“虽然,我们拥有不同的技术背景,但我们却非常合拍。”

古拉蒂于2017年加入了Google,其工作是发展公司的移动硬件,最终他将布鲁诺(Bruno)从苹果公司挖走,加入他的行列。这两人最终于今年早些时候离开谷歌,该消息是5月被The Information首次报道。就威廉姆斯而言,他在苹果公司呆了近十年,然后于今年三月初离开苹果。

该公司对正在从事的工作完全是秘密的,这在硅领域是很典型的,因为设计,制造和将产品推向市场需要花费数年的时间。就是说,虽然三位创始人都具有移动芯片组的背景,但他们的确更专注于数据中心(即云计算),尤其是在两线之间读取数据,以找到更节能的方式可以抵御机器学习工作流程和计算密集型处理不断上涨的成本。

古拉蒂告诉我:“对我们而言,能源效率是我们需要思考的事情。”

该公司的CMO确实告诉我,这家初创公司正在构建““a custom clean sheet designed from the ground up”,并且不受传统设计的束缚。换句话说,该公司正在构建自己的定制核心,但对于它是建立在ARM体系结构(今天的意图)还是将来的其他体系结构之上,则保留其选择的余地。

另外,红帽首席Arm架构师和杰出工程师Jon Masters已加入NUVIA,担任其软件副总裁。Jon Masters以其ARM Linux经验和创建Red Hat Arm团队而闻名。乔恩(Jon)在Red Hat工作了将近14年,因此看到他离开到这个硅行业的初创公司感到有些惊讶。但是Jon加盟NUVIA的原因,至少从我们的Linux /开源角度而言,使这家初创公司更加令人兴奋。

统计显示,这家公司有来自Apple,Arm,Google,Broadcom和AMD的多位资深工程师,这为CPU初创企业增加了更多价值。

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目标:抢进英特尔的地盘

虽然该公司并没有明说他们打造什么产品,但据anandtech的报道:“考虑到其招聘职位,该公司似乎打算创建具有新的定制CPU微体系结构,本质上是全新的基础(ground-up )设计的新服务器SoC,将公司定位为其他供应商(如英特尔,AMD和Marvell)的直接竞争对手。

“该公司目前尚未透露新设计将在开发的ISA,但是鉴于工程师在Arm处理器方面的丰富经验,如果最终披露的是基于ARMv9设计的,我并不会感到惊讶”,anandtech进一步指出。

众所周知,英特尔在服务器芯片市场拥有超过90%的市场份额,这多年来一直是他们的自留地。包括AMD和Arm阵型在过去多年里一直尝试进入这个市场,但很多时候都铩羽而归。例如早两年的高通和华芯通,就是当中的“失败”典型。

然而进入今年,情况似乎正在逐渐发生扭转。一方面,AMD正在凭借其全新的EPYC处理器在抢占Intel的份额。据AMD相关人士表示,基于他们的Chiplet技术、多核设计、台积电的工艺支持和低成本,AMD的全新“霄龙”处理器正在大举进攻服务器芯片领域。

另一方面,以Ampere、华为、亚马逊和Marvell为首的Arm阵型,也正在发动他们的又一次进攻。从Marvell的想法,我们可以看到Arm芯片阵型在这个市场的信心来源。

正如前文所说,受限于摩尔定律,英特尔制程工艺正在陷入困境,他们的过往芯片设计的方式也面临严峻挑战。但反观Arm服务器芯片的合作伙伴台积电,正在快速推进工艺的进步,他们的5nm也将在明年量产,这将帮助这些入局者做更好的性能保证。

而从wikichip之前的报道也指出, TCO是Marvell ThunderX2的一个很大的卖点,这同样也是Arm服务器芯片的卖点。以英特尔至强CPU的几分之一的价格获得32个内核是轻而易举的事。尽管在单线程性能方面还不足够,但与六个内存通道的Intel产品相比,它具有八个内存通道,大的内存带宽使其成为许多内存绑定工作负载的冠军。

在应用方面,Mavell将其处理器定位为基于云的原生Arm应用程序开发和原生的Android仿真的良好候选者,这也是值得Arm服务器芯片阵型参考。此外,他们认为,当前依赖大量Arm SBC的大型设备服务器场景(如Raspberry Pi 4)可以由单个ThunderX2 32核部件代替,并以较低的功耗提供更高的性能。该论点本身并非没有道理。

另外,包括华为和亚马逊这些大型云服务商设计用于自己服务器的Arm芯片,这对于英特尔 来说也是一个巨大的冲击。

再者,为了帮助Arm服务器阵型发展,Arm还推出了Neoverse N1内核助力。

一个面向Intel的反击联盟正在壮大。

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勇气:强大财团的支持

除了创始人之外,NUVIA故事的另一半是围坐在桌边的投资者,他们不仅拥有深厚的技术背景,而且财力雄厚,能够应对新硅初创公司带来的技术风险。

Capricorn专门投资于它所谓的“科技影响基金”,该基金主要资助那些利用科技对世界产生积极影响的创业公司。根据一份声明,其投资组合包括特斯拉、行星实验室和太阳神能源。

与此同时,DTC是戴尔技术及其关联公司的风投部门,在企业和数据中心领域拥有深厚的背景,尤其是在戴尔EMC等集团服务器业务方面。DTC首席执行官Scott Darling将加入NUVIA的董事会,不过该公司目前没有披露董事会的构成。Navin Chaddha是一名受过培训的电气工程师,领导着Mayfield,他投资了HashiCorp、Akamai和SolarCity等公司。最后,WRVI在企业和半导体公司有着悠久的历史。

我和DTC的Darling聊了聊他在这个特别的团队里看到了什么,以及他们对数据中心的看法。除了喜欢每个创始人,Darling还觉得整个团队非常强大。“最令人印象深刻的是,如果你把他们放在一起看,他们的技能和广度也令人震惊,”他说。

他证实,公司在数据中心产品上有广泛的工作,但他说,公司将在产品开发过程中对具体的战略保持低调。他说:“没有必要说得太具体,这只会引起其他玩家的免疫反应,所以我们暂时会保持沉默。”

他为“听起来非常神秘”而道歉,但他表示,从他的角度来看,该产品的投资主题是“数据中心市场将接受发生在数据中心以外地方的技术变革,这将使我们能够向数据中心交付出色的产品。”,但联想到Dell是Intel的一大客户,他们的这个投资也 就是司马昭之心,昭然若揭了。

与谷歌和苹果创始人的移动芯片背景相比,这一说法有些牵强。显然,移动设备对能源性能的极端限制可能会在数据中心找到一些用处,尤其是考虑到数据中心所有者对能源消耗和气候变化的担忧加剧。

DTC一直是下一代硅的频繁投资者,包括在2016年加入Graphcore的A轮投资。我问Darling,公司是否在积极投资这个领域,还是采取了观望的态度,他解释说,公司试图在硅的水平上保持一致的投资额。“我的哲学是,这是一种倒金字塔。不,我不会做大量的硅的玩家。如果你仔细看,我有五六个。我认为它们是一堆其他东西建在上面的基础,”他解释道。他指出,考虑到设计和生产一个产品所需要的工作量,在这个领域的每一项投资都是“昂贵的”,因此这些投资必须谨慎进行,以支持公司的长期发展。

当我问及Gulati和他的联合创始人是如何与这个投资者财团接洽时,他的回答与上述解释相呼应。“鉴于三人的声誉,他们可以很容易地接触到硅谷的任何风投公司”,他对最终投资者说。

他们明白,把这样的东西放在一起并不容易,也不适合每个人……我想每个人都明白,这里有机会。实际上,利用它,然后建立一个团队并执行它不是任何人都能做的事情。同样,在我看来,这也不是每个投资者都能接受的。他们自己需要有自己的愿景,而不仅仅是相信我们的故事。他们需要在战略上愿意提供帮助,投入资金,并长期参与其中。这这真的可能需要很长一段时间。

参考链接:

(1)https://techcrunch.com/2019/11/15/three-of-apple-and-googles-former-star-chip-designers-launch-nuvia-with-53m-in-series-a-funding/

(2)https://www.phoronix.com/scan.php?page=news_item&px=NUVIA-Announces-Series-A

(3)https://fuse.wikichip.org/news/2956/marvell-lays-out-arm-server-roadmap/

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